El nicho ecológico de las plantas de tomate

Un nicho ecológico se define como el espacio que una forma de vida particular ocupa en la cadena alimenticia. El nicho exclusivo que ocupan las plantas de tomate ilustra las funciones que posee y que las diferencian de otras formas de vida.

No hay dos tipos de plantas, incluyendo los tomates, que se comporten exactamente de la misma forma. Dónde crecen los tomates, y cómo logran sobrevivir, son los dos papeles que juegan dentro de su nicho particular.

El nicho ecológico de las plantas de tomate

Familia de las plantas de tomate

Los tomates son miembros de la familia de plantas de las solanáceas (Solenaceae) que también incluye las patatas, los pimientos verdes, las berenjenas y las flores comestibles como las petunias.

Más de 3.000 especies de la familia son nativas de América del Sur en varios hábitats que van desde los desiertos hasta las selvas tropicales y las regiones montañosas.

Los tomates, en particular las variedades silvestres, se encuentran en estas regiones donde muchas especies se adaptan gradualmente a la aridez, a las fuertes lluvias y a las condiciones climáticas extremas.

Función ecológica de las plantas de tomate

La misión principal de la planta de tomate es reproducirse por medio de las semillas que se desarrollan dentro de una cavidad gelatinosa que se encuentra en el centro del fruto.

Los tomates silvestres simplemente caen al suelo y se descomponen, liberando sus semillas en el suelo, mientras que los tomates domesticados se cultivan a partir de semillas que se cosechan, secan y almacenan cuidadosamente.

Cada semilla es una nueva planta potencial y crece de acuerdo a su genética. Los tomates de variedades antiguas aún se conservan, pero es mucho más común encontrar tomates de variedades híbridas, que son cruces de dos variedades para una mayor resistencia a las enfermedades, una mayor productividad y tolerancia a la sequía.

La planta del tomate comienza como un brote diminuto que eventualmente se convierte en una planta compacta o en una planta extendida. Una vez que se ha formado el sistema de raíces, la planta dirige su energía hacia la formación de flores y el desarrollo de frutos.

El objetivo final es producir las semillas que darán lugar a nuevas plantas, asegurando así su supervivencia como especie.

Factores de utilidad

Las solanáceas, incluyendo los tomates, son bien valorados como vegetales comestibles y están entre los más fáciles de cultivar. Se estima que los tomates forman parte del tercer grupo más importante de plantas desde el punto de vista económico.

Como muchos de sus primos, los tomates producen un fruto que es un alimento importante a nivel mundial y rara vez varía en su crecimiento y desarrollo, lo que hace que sea una planta fácil de estudiar y manipular.

Muchas variedades antiguas de tomate están conservadas en bóvedas refrigeradas, ante la posibilidad de que sus adaptaciones únicas sean útiles para las variedades de tomate del futuro. Se les considera un patrimonio genético invaluable, y ni un cerrajero urgente podría entrar a éstos bancos de semillas sin autorización.

Datos sobre el crecimiento del tomate

Las plantas de tomate crecen en una de dos formas. Las plantas de tomate indeterminadas producen vides largas y múltiples cosechas, mientras que las variedades determinadas producen plantas más pequeñas y compactas y una sola cosecha que madura toda a la vez.

Las plantas de tomate crecerán mal o no crecerán en absoluto si no están expuestas a unas 12 o más horas de luz solar diaria. El agua y otros nutrientes y minerales se absorben a través de sistemas de raíces fibrosas poco profundas y las flores de las plantas son polinizadas por las abejas y el viento.

Cada flor produce un solo tomate, que se clasifica como un fruto, ya que contiene semillas encerradas en un ovario maduro. Otras plantas alimenticias como las patatas, la lechuga y las zanahorias se consideran verduras porque, a diferencia de los tomates, sus partes comestibles no contienen semillas.